轮胎制造商竞相将蒲公英变成橡胶

荷兰生物学家英格丽德·范·德·梅尔(Ingrid van der Meer)在谈论自己在蒲公英方面的工作以及如何确保公路运输的未来时常常感到难以置信(路透社). 这种反应是可以理解的,因为大多数人都把黄色的花朵当成花园里的讨厌的入侵者r than a promising source of rubber for tires.

她说:“人们只是将其视为一种可怕的杂草,并询问如何从很小的根部获得足够的轮胎材料。” 她的研究小组正在与世界各地的其他动物竞争,以繁殖出一种哈萨克斯坦产的蒲公英,其蒲公英根产生的乳状液体中含有轮胎级橡胶颗粒。

行业领导者普利司通公司和第四大轮胎制造商Continental AG等全球轮胎制造商认为,他们有很多选择,并支持数百万美元的此类研究。

早期迹象是好的。美国研究小组进行的一项小规模试验发现,每公顷橡胶的蒲公英产量与热带亚洲最好的橡胶树种植园相当。

因此,在十年之内,它们可能像在欧洲和美国那样成千上万英亩整齐地排成一排,而不是像野外表亲一样成为后院的祸根,即使在贫瘠的土壤中也可以生长。 他们可能会进行一些有趣的修改。例如,德国研究人员培育出这些植物,使其可以长到30厘米(1英尺)的高度,这使许多后院表亲相形见war。他们还在用直立而不是平坦生长的叶子来开发蒲公英-正是这样,收割机才有抓地力。

轮胎行业消耗着世界三分之二的天然橡胶,长期以来一直感到不安,因为在少数几个东南亚国家中,它们完全依赖橡胶树的挖掘,而这些国家占了每年250亿美元天然橡胶总产量的大部分。

自从石化产品发明合成橡胶以来已有100多年的历史,全球道路和空中交通仍然取决于植物橡胶的独特特性-迄今为止,人造橡胶无法复制这些特性。 乘用车轮胎需要具有10%至40%的天然橡胶含量,以使其在低温下保持柔韧性并防止细小裂纹的增长。卡车和飞机轮胎的比例更高。

轮胎制造商最担心的是,一种无法控制的真菌阻止了橡胶树起源的巴西种植园的所有尝试,有一天可能会给东南亚造成严重破坏。

橡胶市场的动荡增加了寻找替代作物的紧迫性。 2011年初,橡胶价格飙升至每公斤6美元以上的创纪录高位-东南亚与天气相关的供应短缺与强劲的需求增长以及投机性橡胶贸易商押注进一步的上涨相吻合。 但由于预期中国(世界最大的橡胶市场)经济增长放缓,价格今年跌至2美元的多年低点。

开发新的种植园大约需要七年的时间,加剧了这种动荡,在此发展过程中,农民倾向于通过增加或减少种植面积来应对价格变化。

库珀轮胎研发部负责人Chuck Yurkovich&与普利司通(Bridgestone)合作的俄亥俄州蒲公英项目的橡胶公司说:“我们希望能够以稳定的价格稳定供应优质的天然橡胶替代品,从而使我们摆脱成本的疯狂波动。”

对价格的任何影响都将对轮胎公司产生巨大影响。瑞士信贷(Credit Suisse)的分析师说,例如,去年全球第二大轮胎制造商米其林(Michelin)的天然橡胶约占原材料成本的三分之一,而较小的同行倍耐力则占近四分之一。

当前市场的另一个担忧是,以泰国和印度尼西亚为首的橡胶供应国将没有足够的面积跟上轮胎需求的长期增长。瑞士信贷(Credit Suisse)分析师认为,未来四年需求年增长率将接近4%。

轮胎制造商从历史中汲取了教训,以寻找自家生产的原料。 第二次世界大战期间与亚洲的贸易崩溃时,尽管单产微薄,但在美国,欧洲和苏联仍种植了哈萨克蒲公英,也称为俄罗斯蒲公英。

然而,战后,贸易联系得以恢复,公司回到了更具成本效益的亚洲种植园。 鉴于真菌的担忧和价格波动以及生物工程学的进步,近年来才对蒲公英进行了重新检查,许多人认为这使这些花成为了经济上可行的橡胶来源。

重新发现始于2007年左右,当时俄亥俄州立大学的一组研究人员开始探索蒲公英和番石榴(一种来自美国西南部和墨西哥的沙漠灌木)。普利司通和库珀轮胎参加了名为PENRA的项目。

由荷兰支持的一项欧盟支持的橡胶计划于2008年效仿,范德米尔的后续项目包括印度的Apollo Tires Ltd和捷克的拖拉机轮胎制造商Mitasa.s。作为商业伙伴。大陆集团也支持一个德国集团。

美国研究人员正在寻求基因改造和常规育种来驯化野花,而欧洲同行则将重点放在后者上,声称现代精确育种可以胜任。

范德梅尔说:“甜菜使您对可能发生的事情有了一个很好的认识。主根很大,但是如果您看一下野生祖先,则甜菜根的厚度只有您的手指那么粗。”她在瓦赫宁根大学和研究中心工作,负责协调名为DRIVE4EU的欧盟项目。

追求蒲公英的所有竞争者都说,正确耕种与掌握遗传学一样重要。挑战始于将种子植入地面,而它们并没有止步于此。

俄亥俄州团队的研究主任卡特里娜·康尼什(Katrina Cornish)表示:“我们不得不发现野外有很多东西在吃蒲公英的种子-蚂蚁,earth,小鼠。” 防止这种情况发生的一种方法是在种子周围覆盖一层保护性的粘土。另一种选择是将灭菌的肯塔基州早熟禾种子与蒲公英种子一起撒散,以吸引掠食者食用它们。

在2020年为期7年的美国计划结束时,康沃尔的团队旨在为未来的蒲公英种植者制定详细的商业计划和初学者指南,并附上有关如何施肥,灌溉和收获的说明。

在一个小样地试验中,她的团队说,仅第二代蒲公英,就达到了每公顷1,500公斤橡胶的年均产量,达到了亚洲最好的人工林水平。 但这是在理想条件下进行的,尚未在农场规模的规模上推广。她的团队现在正在收获去年种植的八英亩新蒲公英。

在德国,明斯特大学和国家支持的研究机构Fraunhofer的首席研究员Dirk Pruefer说,他的项目的育种者在空地上每公顷的产量高达500公斤,并且正在推动1,000公斤的产量。

Pruefer说,计算表明,目标产量约为1000千克,需要像奥地利这样的土地才能满足全球范围内仅蒲公英生产的天然橡胶的需求。 但是,轮胎制造商不希望更换橡胶树,甚至对补充的橡胶源也感到满意。

蒲公英研究人员在透露如何将收获物加工成可用原料时保持沉默。一种方法是切掉主根,然后加一些水将它们磨成浆。进一步的处理步骤产生天然橡胶的固体块。

实验橡胶在测试轨道上与传统的天然橡胶相提并论,但是即使正在进行的项目结束之后,在第一个蒲公英轮胎上市之前,它仍需要更多的开发时间。

俄亥俄州大学的康沃尔大学(Cornish)说,她认为不乏准备抓住美国机会的农民。对她的作品的典型反应是-“我什么时候可以开始成长?”